14 июня 1985 года в городе Шенгене (Люксембург) было подписано шенгенское соглашение между пятью европейскими государствами - Люксембургом, Бельгией, Нидерландами, Францией и ФРГ - о поэтапной отмене паспортного таможенного контроля на общих границах для граждан этих стран.

До 1995 года к этим странам присоединились ещё Испания и Португалия. Согласно подписанному между ними соглашению начали выдавать визы действительные для путешествия в каждой из этих стран, так называемые Шенгенские визы.

После того, как 26 марта 1995 вступило в силу шенгенское соглашение, путешествовать по Европе стало значительно проще. По условиям договора страны шенгенского соглашения отменили паспортный контроль при пересечении границ внутри шенгенской зоны.

На сегодняшний день (2013 год) шенгенские страны - это двадцать шесть европейских стран:

Австрия (1.12.1997)
Бельгия (26.03.1995)
Венгрия (26.12.1997)
Германия (26.03.1995) — без Бюзинген-на-Верхнем-Рейне
Греция (26.03.2000) — без Афона
Дания (25.03.2001) — без Гренландии и Фарерских островов
Исландия (25.03.2001)
Испания (26.03.1995)
Италия (26.10.1997) — без анклава Левигно
Латвия (21.12.2007)
Литва (21.12.2007)
Лихтенштейн (19.12.2011)
Люксембург (26.03.1995)
Мальта (21.12.2007)
Нидерланды (26.03.1995)
Норвегия (25.03.2001) — без Шпицбергена и Медвежьих островов
Польша (27.12.2007)
Португалия (26.03.1995)
Словакия (21.12.2007)
Словения (21.12.2007)
Финляндия (25.03.2001)
Франция (26.03.1995)
Чехия (21.12.2007)
Швеция (25.03.2001)
Швейцария (12.12.2008)
Эстония (21.12.2007)

На октябрь 2012 года имелось 4 страны-кандидата на встпуление в Шенгенскую зону:
Болгария (2013)
Румыния (2013)
Кипр (2016, в Шенгенскую зону не войдёт «Турецкая республика Северного Кипра»)
Хорватия (2013–2015, сразу после ожидаемого вступления в ЕС).

Вхождение Болгарии и Румынии неоднократно откладывалось, так как, по мнению некоторых стран-членов зоны, эти страны неэффективно борются с коррупцией.

Норвегия, Исландия, Швейцария и Лихтенштейн не являются членами Евросоюза, но входят в Шенгенскую зону.

Великобритания и Ирландия – это не страны шенгенской зоны, они подписали шенгенское соглашение, но не отменили паспортный контроль.

15 июля 2009 г. Еврокомиссия приняла решение разрешить гражданам Черногории, Сербии и Македонии безвизовый въезд в страны Шенгенскй зоны с 1 января 2010 года.

Кроме стран, которые подписали Шенгенское соглашение, фактически в Шенгенскую зону входят и пять европейских карликовых государств (Ватикан, Монако, Сан-Марино и т.д.). Это связано с особенностями в отношениях между этими странами и одной или несколькими странами-участницами Шенгенского соглашения.

Дания обладает особым статусом, закрепленном в Шенгенском протоколе к Амстердамскому договору 1997 года, который позволяет Дании не участвовать в шенгенском сотрудничестве в объёме большем, чем существовал на дату подписания Амстердамского договора.

Андорра не имеет ни морских, ни воздушных портов, через которые можно было бы попасть на её территорию, минуя территорию Испании или Франции. Однако её территория не входит в Шенгенскую зону, несмотря на то, что контроль на её границах не является сплошным. Въезд на территорию Андорры считается покиданием территории Франции или Испании и соответственно Шенгенской зоны. Пользуясь своим географическим положением, Андорра не выдвигает визовых требований к посетителям из любых стран. При этом Андорра допускает въезд граждан ЕС не только по паспортам, но и по национальным удостоверениям личности.

Все заморские владения Франции, как входящие, так и не входящие в ЕС, не подчиняются Шенгенскому законодательству в связи с их удалённостью от Европы. Визовый режим этих территорий регулируется в индивидуальном порядке и, как правило, список наций, представителям которых не требуется виза для кратковременного посещения, шире, чем для ЕС. При этом для въезда на эти территории шенгенские краткосрочные визы, даже выданные Францией, непригодны. Французские представительства выдают специальные визы для посещения любой заморской территории.

Существует различие между формальным вступлением договора в силу и фактической отменой пограничного контроля. Пограничный контроль может быть отменён только тогда, когда выполнены технические условия (присоединение к Шенгенской информационной системе — SIS).